AI先生李彦宏

AI是百度的一次回归之旅,回归自己的技术基因,回归创业的热血时代。李彦宏的这场远征才刚刚开始。

作者:何桢妮 来源:南风窗 日期:2020-08-27


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提起李彦宏这个名字,首先想到的是一位技术流的互联网大亨,但他更是一个复杂的多面体。

他创立的百度是个人电脑时代没有争议的入口之王,改变了整整一代中国人获得信息的方式,也提高了人们获得信息的效率。客观地讲,“有事问百度”深刻地嵌入了中国人的生活方式。

而商业的成功,并没有阻挡李彦宏和百度不断地自我革新。现如今,李彦宏带领百度朝着人工智能新的发展阶段进发。这既是李彦宏重新进入了属于他的“热血时代”,回到“以技术为核心”的创业原点,也是百度作为中国互联网巨头的再一次涅槃。

这一切都源于李彦宏心中,那幅充满无限可能、正在展开的AI图景。


叩击AI大门

今天,新一轮科技革命和产业变革方兴未艾,算法、大数据、5G等词汇已为中国公众所熟知。尤其是在这次战“疫”中,百度第一时间发挥了其AI的战斗力。从AI测温、AI问诊、病毒分析研究、疫情实时大数据、机器人无接触配送再到远程办公等一系列智能产品和服务,帮助疫情防控更精准、更高效、更有温度,成为抗击新冠肺炎疫情战役中不可忽视的科技力量。

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百度与中国疾病预防控制中心病毒病预防控制所联合设立“中国 CDC 应急技术中心-百度基因测序工作站”,共同推动新冠肺炎病毒基因组分析与新型疫苗研究工作


毫无疑问,以AI为代表的新一轮技术变革正在兴起,这或是新时代科技革命的标志。而李彦宏掌舵的百度在AI领域,试图为中国拿到下一场技术革命的船票。李彦宏认为,以AI、大数据等新技术为支撑的数字经济不仅可以推动传统产业智能化升级,还可以创造新的就业机会,促使劳动者数字化转型,提高就业竞争力,获取更多的劳动收入。

AI 关乎于大多数人的未来,每个人也都是 AI 的亲历者和建设者。

然而,AI之门并不是天然就对人类敞开。作为一项源于天才创见的技术思潮,人工智能从1956年的美国达特茅斯会议首次提出“Artificial Intelligence”概念到现在,已逾60年。这期间几经沉浮,它一度被忽视、被冷落,被认为是一个对实际应用帮助不大的技术。


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1956年美国达特茅斯会议首次提出“Artificial Intelligence”概念。50年后,当事人重聚达特茅斯


李彦宏清楚其中的艰难。尚在美国读书的时候,他选了一门AI的课,从此开始注意并痴迷上了AI。但他的老师却告诫他,AI还不具备商用的价值,“那些东西不可能赚钱的”。

但一切变革,始于洞见,成于坚韧。

李彦宏对AI的判断,不仅是技术上的判断,更是一种战略性技术判断。因为他认识到AI将是新一轮科技革命和产业变革的关键力量。

通过这个判断,李彦宏发现,自己正面临着一个使命。斯蒂芬·茨威格说,一个人命中的最大幸运,莫过于在他的人生中途,即在他年富力强时发现了自己生活的使命。经过深思熟虑,李彦宏便朝着这个使命义无反顾地投入其中。

知者行之始,行者知之成。早在2010年,李彦宏就开始布局AI,百度也因此成为了中国最早深度布局AI的先行企业,并将研发投入到机器学习、深度学习、自然语言处理等领域。


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2000年1月,李彦宏创建了百度公司。2005年8月5日,百度在美国纳斯达克上市,由此进入一个崭新的发展阶段


近10年来,在AI领域这条漫长且裹挟着理想主义的赛道上,拥挤着风光旖旎的独角兽公司,也倒下了一大批雄心勃勃的追赶者。目睹了这些起起落落,但李彦宏坚信一旦迷雾消散,一个经济和社会全面互联网化的时代开始了,熬过寒冬的小人物们成为了新的英雄。

李彦宏对于AI的饥渴和坚定,超越了任何人的想象。仅从他对AI领域的大手笔投入,就能证明。2016年夏天,李彦宏在硅谷与斯坦福大学几位学者聚餐,当被问到百度每年投入AI研究多少预算时,李彦宏霸气回复—需要多少就给多少。

作为AI先生,李彦宏除了实践AI技术,他还是AI技术的布道者。近10年内,李彦宏的公开话题几乎都是关于AI,那些大伙耳熟能详的“互联网下一幕是人工智能”“互联网是前菜,人工智能才是主菜”“AI思维”“AI发展三阶段论”“智能经济”等均是他提出的概念和观点。作为全国政协委员,李彦宏在连续八年参加的“两会”中,拿出了十三份有关AI的提案。最近三年,李彦宏发布了40次公开演讲,整理出来有14万字,构成了中国AI发展的一部简史。


为何一定是百度?

与PC时代的入口王者形象相比,百度在AI领域的专注更加引起好奇:从电商、游戏到社交、通信,无数个风口过去了,百度为何只对AI情有独钟?

问题的答案可能与很多人的认识相反,AI对于像百度这样的公司,其实是一种内在的诉求,也是互联网、移动互联网和数据大爆发自身的诉求。与其说是百度选择了AI,不如说是AI选择了百度。


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1999年10月,李彦宏应邀回国参加国庆观礼。国内经济快速发展以及遍地高涨的创业热情,深深触动了李彦宏。他决定放弃硅谷搜索引擎公司Infoseek的优厚待遇,回国实现自己的中文搜索梦想,生动诠释了一名科技工作者的爱国情怀和时代担当。

当时,李彦宏的想法很简单。只是因为这个技术他懂、他擅长、他喜欢,他觉得这是一个能填平了中国的“数字鸿沟”的重要技术,所以他下定决心,朝着这个方向努力。

事实上,作为一家搜索引擎公司,百度从诞生的那一天起,它就具备了成为AI先锋的天然禀赋。搜索引擎对于用户数据的积累有着别人无法比拟的优势,而这些数据是机器学习最肥沃的“土壤”,也是AI发动机最好的燃料。可以说,搜索引擎从存在那天起,就是一个AI产品,搜索引擎的进化史就是AI技术的奠基石。

大概在2012年10月,百度的一位高管向李彦宏演示了基于深度学习技术对于搜索的改进,在AI的加持下,搜索排序的质量得到显著的提升。李彦宏当即写了一封邮件,鼓励全百度的产品经理去了解AI技术的最新趋势。

这个时候,李彦宏就萌生了成立深度学习研究院的想法。2013年,百度建立了在历史地位上试图对标贝尔实验室的百度深度学习研究院,把AI作为切入未来的突破口。

那些一度占据硅谷高处的科技大牛纷纷响应,百度成为了AI技术信徒的朝圣地,更被誉为“中国AI黄埔军校”。中国社会科学院社会学研究所曾发布的一份权威报告称,“百度催生了一个新的社群和劳动力市场,培养了55万名人工智能的相关人才,相当于建立了10所专门的人工智能的大学”。


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2017年3月2日,百度牵头承建国家首个人工智能实验室


在2017年,李彦宏乘着自家的无人驾驶汽车去“百度AI开发者大会”引发广泛关注。李彦宏后来也坦承,确实收到了一张罚单,并表示无人车量产不再遥远,AI可以让每个人都安全地回家。

AI无疑是一个正在发生的未知领域,唯有人的创造力才能去不断征服未知,创造新的未知。在这条路上,李彦宏希望把创业时期的创业精神传承下来,保持像小团队一样的活力,一样富于创造和创新,让百度一直流淌着创业者的激情的血液。

为此,李彦宏设置了一个奖项—“百度最高奖”,它主要奖励在百度作出卓越贡献的10人以下的基层员工小团队,每个团队可以获得100万美元奖励。在百度一年一度的员工盛会Summer Party中,李彦宏会亲自出席颁奖。


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2018年的Summer Party上,李彦宏与员工击掌


在百度的内部公开信中,李彦宏还曾袒露心声,“从现在起,我们要鼓励开放沟通,容忍张扬的个性……实际上那些有棱有角的人,那些说话更冲的人,那些有些个人‘臭毛病’的人,我们要让他们在大的平台上有发挥的机会”。


珍惜AI的中国“沃土”

AI的火种燎原,已经接续了太多能量。作为中国AI的先行者,百度已经在多个维度上创新开拓,同时逐步形成自身智能生态的模样。

2019年,国家工业信息安全发展研究中心发布的《人工智能中国专利技术分析报告》显示,中国人工智能领域的专利申请量呈逐年上升趋势。而中国人工智能专利申请量排名中,百度以5712件位列第一,包揽了深度学习技术、语音识别、自然语言处理、智能驾驶等多个人工智能核心领域第一。这也是百度连续两年蝉联第一。

2018年,百度Apollo自动驾驶全场景车型车队亮相长沙

李彦宏很早就意识到,要让人工智能帮助人、服务人,而不是让人工智能去替代人和伤害人。他认为人工智能驱动下的智能经济将在三个层面带来重大的变革和影响,人机交互的方式会发生重大的变革,IT的基础设施会产生巨大的改变,产业智能化会是一个新的潮流。

农业、制造业、金融业、医疗业……许许多多的行业开始带着智能化升级的困惑找到百度。面对这些需求,百度端出了被称为“百度大脑”的百度AI“工程弹药库”,像日本动漫人物哆啦A梦一样,几乎无论什么技术,只要某个产品说用得到,它就从口袋里掏出来给你。


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“小度在家”发布会


正是李彦宏这种意识和坚持,当不同行业都从百度得到弹药的时候,他们感受到了AI是一种基本生产力,感受到了AI神话般的力量。

百度的AI凭借在中国AI研发中综合实力第一的实力,成为研究中国AI发展的关键对象。而李彦宏则笃定,百度的AI实力能够扛起“中国人工智能”大旗,实现从“中国制造”到“中国智造”的“换道超车”。

李彦宏的笃定源于三点。首先,经济转型升级的内在要求,中国为AI服务的实体经济提供了广阔的生存空间。所以李彦宏坚信,“AI从理想变为现实”是中国经济发展所需。

其次,中国众多的应用场景为AI企业提供了宝贵的“土壤”,亿万网民产生的海量数据为机器学习提供了丰富的“原料”,这些“禀赋”将使得中国的AI公司在技术迭代和创新上有更好的应用和实践机会。

更重要的是,百度关注的不是某个AI产品的销量,而是AI基础层与技术层的布局。李彦宏曾说:“我们的竞争对手不收购技术公司,他们只为产品和用户规模付费,不为技术付费,只有百度为技术付费。”

事实正是如此。过去10年,百度在AI领域的投入,不在乎能够直接产生某种应用成果或者是直接售卖的产品,而投资的是底层和普适性的技术。这种技术,能够直接赋能其他企业或开发者的产品和聚拢商业流量。

数据显示,目前,百度大脑对外开放250多项领先AI能力,服务开发者数量超过190万,日均调用量突破1万亿次,语音、人脸、NLP、OCR等调用量中国第一。百度飞桨累计服务150多万开发者,与谷歌、Facebook名列中国深度学习平台市场前三。

“小度”作为百度的明星智能产品,走进社区,老少咸宜

这些成果就是百度的“AI思维”在起作用。在AI大生产阶段,百度不仅是AI技术及应用创新的引领者和推动者,同时也是AI基础设施的建设者和AI生态的搭建者。

百度的“AI思维”让我们得到的,不仅仅是一套自主可控的代码、一款将科幻小说变为现实的产品,而是最底层的人工智能技术研究的一方土壤。

土壤无价。人工智能于中国的改变,在这片土壤上雏形初见。

百度在AI领域的全力以赴,不仅改变了全世界AI领域对中国的看法,也极大地增强了中国AI研究者、从业者自己的信心—越是难啃的“骨头”,越是需要中国自己的科技公司来进阶产业最底层的创新与实力,从而推动中国核心技术的崛起。

这是作为“技术男”的李彦宏的初心,他已经找回。在这条回归的路上,有理由相信百度的诚意和决心。


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